DJB Signaleert: Mittland och Leo

Deze twee zuiderburen vonden elkaar niet alleen in hun muzieksmaak, maar ook in de liefde. Milan en Joke kwamen elkaar tegen op concerten, werden verliefd, kochten samen synthesizers en orgels en gingen samenwonen in het huis waar zij in een week tijd een album kunnen produceren. En ze doen meer naast Mittland och Leo: Joke is grafisch ontwerper en Milan is gitarist in verschillende bands. Zijn soloplaten kwamen uit op Jokes label. Eind vorig jaar kwam hun eerste LP Optimists uit en wellicht komt dit jaar nog de tweede.

Wie, wat, waar?
Milan Warmoeskerken en Joke Leonare wonen in Antwerpen en maken thuis experimentele elektronische muziek, geïnspireerd op o.a. Lee Hazlewood, Dave Berry en Kraftwerk.

Waarom interessant?
Hun muziek heeft een uniek geluid dat zich moeilijk laat bestempelen tot één genre. Het is meeslepend, zomers en tegelijkertijd obscuur. Een album kwam vorig jaar uit op het label van Joke, Jj funhouse, waarop Milan toen al solowerk had uitgebracht. Ook brengt zij er zelfontworpen boeken, cassettebandjes, tassen en T-shirts op uit.

Klinkt als?
Elektronische, exotische en instrumentale synth-pop, die klinkt alsof het uit de jaren ’80 komt en waarin hun inspiratiebron Kraftwerk doorschemert.

Jullie mailden dat jullie het druk hebben, waarmee?
Milan: Ik ben bezig met een soloplaat en speel in verschillende bands als gitarist. Daarna gaan we verder met Mittland och Leo.

Hoe zijn jullie met muziek in aanraking gekomen?
Milan: Sinds mijn tiende speel ik gitaar en ik studeerde jazz aan het conservatorium. Die school was niet echt mijn ding, iets té conservatief. Ik hield meer van experimenteel en raakte geïnteresseerd in elektronische muziek. Ik kocht synthesizers om andere geluiden te creëren. In die periode leerde ik Joke kennen. Daarna volgde Ultra Eczema.
Joke: Ultra Eczema is het label van Dennis Tyfus, die sinds een aantal jaar een terugkerend concept uitwerkt, waarbij één heel typisch nummer – de eerste keer was het ‘La Bamba’ – door veel artiesten wordt gecoverd. Wij werden gevraagd om samen een versie te maken. Achteraf vroeg Dennis ons om een single uit te brengen op zijn label. Twee jaar later is dat de ‘Myland and Lion’ 7” geworden.

Hoe zouden jullie de sound van Mittland och Leo omschrijven?
Joke: Men omschrijft het vaak als synth-pop, maar zelf zien we het eerder als euhm,…je kan er zoveel opplakken. Elektronische exotica?
Milan: Ik ben eigenlijk niet bezig met een bepaald genre, maar meer met ontdekken wat er ontstaat. Als je dat zou moeten vergelijken met bestaande genres, vind ik het zelf misschien wel popmuziek, maar dan iets experimenteler. Het is in ieder geval niet commercieel.
Joke: En het is instrumentaal. Er zou heel goed een zanglijn bij kunnen, maar daar kiezen we bewust niet voor: we vinden het compleet zonder. Bij elektronische muziek maak je er zelf een beeld van, terwijl door een tekst al zoveel wordt ingevuld of bepaald.

Hoe is jullie taakverdeling bij het produceren? Botsen jullie ideeën nooit?
Milan: Als we een keer samen thuis zijn, gaan we ook graag naar buiten om iets te ondernemen. Dat maakt het muziek maken moeilijker. We spreken periodes af waarin we enkel bezig zijn met Mittland och Leo. Dan beginnen we met beats: we laten een drummachine lopen en gaan jammen. Ik heb wel vaak ideeën over de melodie, die ik neurie of opneem op mijn gsm. Maar echt een taakverdeling hebben we niet: we knutselen samen net zo lang tot we tevreden zijn.
Joke: Soms zijn er wel zeven versies van één nummer.

Hebben jullie weleens onenigheid over die versies?
Joke: Nee, dat is eigenlijk nog nooit voorgekomen hè?
Milan: We hebben ook een identieke muzieksmaak: in onze platenkast staan heel veel dubbele platen, die we allebei al hadden, zoals MIAUX en Francis Bebey. Ik heb wel meer jazz en surf in mijn collectie; Joke meer eighties, oude soul en krautrock.

“In één week maken we de hele plaat”

Hebben jullie live wel een taakverdeling?
Milan: Ja, er staan twee synthesizers op het podium en daartussen een tafel met een drumloopmachine en effecten. Naar gelang van het nummer wisselen we van synth en spelen we onze eigen partij.

Wie of wat zijn jullie inspiratiebronnen?
Milan: Alles wat in onze platenkast staat en ons dagelijks leven. In de zomer zijn we het productiefst. Dan gaan we bijvoorbeeld eerst zwemmen en daarna muziek maken; dat hoor ik zelf heel erg terug in de nummers. Vooral bij de nummers op onze laatste plaat kan ik mij nog precies herinneren wat voor periode dat was. Het dagelijks leven is dus meer een inspiratie dan de muziek waarnaar we luisteren.
Joke:  Maar logischerwijs maakt alles waarnaar we hebben geluisterd automatisch deel uit van onze inspiratie.

In 2014 kwam jullie eerste LP Optimists uit. Waarom op jouw eigen label, Joke?
Joke: Daarop zijn Milans drie soloplaten uitgekomen, de eerste nog als C. Young. Nadien was het vanzelfsprekend dat Mittland och Leo ook daarop zou uitkomen. Zo hebben we het zelf onder controle.

Kun je iets vertellen over je label?
Joke: Het is niet begonnen als muzieklabel: na onze grafische studies wilden een studiegenoot en ik alles wat we maakten samenbrengen onder één label: boeken, platen, cassettes, T-shirts… Elk product krijgt een catalogusnummer, dat is de release. Het ‘genre’ dat we met Mittland och Leo maken en de muziek die Milan solo produceert is het geluid waarnaar we op zoek zijn met Jj funhouse.

Hoe ervaren jullie de elektronische muziekscene in Antwerpen?
Joke: Het leeft hier echt wel: er zijn veel muzikanten en artiesten die hun eigen ding doen en ondernemend zijn, avonden organiseren of een eigen plek starten. Er komt ook veel artistiek volk vanuit het buitenland hier wonen om die reden. Vroeger was er de Scheld’apen, een kraakpand waarin alles mocht en kon. Fantastische plek. Dat is nu een serieuzer concert- en cultuurgebouw geworden. Er zijn ook veel bekende dance- en technofeesten, maar die boeien ons niet zo.
Milan: Het zou wel leuk zijn als er meer podia voor ons waren in Antwerpen, maar voor onze carrière zou dat niet veel uitmaken.

Milan & Joke
Wat zijn jullie plannen voor het komende jaar?
In koor: Een nieuwe plaat.
Joke: Het zou tof zijn als die een jaar uitkomt na Optimists, maar dat is onhaalbaar. De persing en productie duren enorm lang en we zijn nog niet begonnen met nieuwe muziek maken. We moeten daarvoor een week afspreken en in die week gebeurt het allemaal, dan maken we de hele plaat.
Milan: Ik ben nu mijn soloplaat aan het maken en dat kan ik niet tegelijk doen met Mittland och Leo: dat zijn twee verschillende dingen.

Doen jullie nog iets naast muziek maken?
Joke: Ik run dus Jj funhouse en ben freelance grafisch ontwerper.
Milan: Ik speel in andere bands als werk. Uitzoeken hoe we financieel rondkomen kost ook tijd. Ik zou het niet erg vinden om deeltijds te werken, om mijn focus muzikaal enkel op mijn eigen projecten te kunnen leggen: het is lastig om na gewerkt te hebben met de bands volledig te focussen op mijn eigen projecten.
Joke: Wanneer er boekingen komen voor Mittland och Leo, zijn alle weekenden vaak al vol gepland met optredens van die andere bands. Soms wel jammer.
Milan: Dat combineren blijft een zoektocht. Maar wel een hele leuke.

Luister hier naar Mittland och Leo en houd hun Facebook-pagina in de gaten voor optredens.